"Bij onze ontwerpen draait alles om zorgvuldigheid, esthetiek en verbinden."

Eric Sloot & Paulien Berendsen lanceerden in september 2016 het meubelmerk VRIENDEN. Een interview met het ontwerpersduo, bekend van Studio Parade en wanddecoratiesysteem IXXI. "Vormgeving moet iconisch zijn, puur, daar puzzelen we op."

Ze kennen elkaar al zo lang en toch vertellen ze elkaar iets nieuws: dat Eric als kind beeldjes van katten en eekhoorns van gasbeton maakte en aan ooms en tantes verkocht; dat Paulien als scholier sieraden ontwierp, die in de plaatselijke cadeauwinkel werden verkocht. Het zijn deze gemeenschappelijke factoren, creativiteit en ondernemerschap, die ook tot uiting komen in hun nieuwe meubelmerk VRIENDEN en eerder in Studio Parade en IXXI.

Studio Parade
Eric Sloot (1963) en Paulien Berendsen (1967) ontmoetten elkaar in de jaren '80 op de Design Academy in Eindhoven. Eric specialiseerde zich in mens & voeding en richtte zich op productvormgeving, Paulien haar interesse lag bij ruimtelijk ontwerp, objecten voor grote ruimtes. Na hun afstuderen richtten ze Studio Parade op, dat hun interesses verenigde: ruimtelijke vormgeving en productontwerp en een combinatie van conceptueel en inhoudelijk werk.

De bedrijfsnaam verwijst naar 'stoet van mooie dingen' en naar diversiteit, legt Paulien uit. "We willen divers ontwerpen, richten ons op het hogere segment met meubelen die moeten groeien. We vinden het belangrijk om een product te ontwerpen dat modetrends overleeft, dat niet trendy is, maar alles in zich heeft om een klassieker te worden. Vormgeving moet dan iconisch zijn, puur, daar puzzelen we op. Onze eerste stoel TOM (1994) voldoet aan deze eisen."
(Meer informatie, zie de website van Studio Parade)

LENTE
TOM, inmiddels onderdeel van een grotere familie van stoelen en een tafel, is een bijzondere schakel in de cv van Eric & Paulien omdat hij onverwacht een wens blootlegde: niet alleen meubelen te ontwerpen maar die ook zelf te gaan verkopen. In 2001 startten de twee het meubelmerk LENTE. "Als ontwerper is het moeilijk om je ontwerpen onder te brengen bij een collectie", legt Eric uit. "Als we bedrijven benaderden, hoorden we steeds dat ze nét op een meubelbeurs hadden gestaan, nét een nieuw product op de markt hadden gezet of dat ze werkten met een vaste ontwerper. Toen besloten we: 'we gaan het zelf doen'." Het ondernemerschap dat bij een eigen label komt kijken, sprak hen aan. Eric: "We vonden alle facetten leuk, het hele traject van de eerste schets tot aan de prijsstelling van het product."

Bestseller
TOM, het eerste meubel van LENTE, werd een bestseller, en is dat tot op de dag van vandaag, maar niet meer bij LENTE. Eric: "LENTE ging zo goed, dat we alleen nog maar aan het verkopen waren, en nauwelijks tijd hadden om te ontwerpen. We deden alles zelf - te veel - waardoor de collectie niet voldoende groeide. Met de overname van LENTE door het meubelmerk Spectrum in 2007 hebben we LENTE succesvol afgesloten.”

Ontwerp-essenties
Gemiddeld werken Eric & Paulien een jaar aan een ontwerp. "Het idee is er altijd snel, dan gaan we schetsen en puzzelen. We gaan altijd voor een meubel dat reproduceerbaar is, in series kan worden gemaakt. Dat betekent dat we ook meekijken bij de productie op de werkvloer. We zoeken naar duurzaamheid, als het kan cradle-to-cradle, en  werken bij voorkeur met houtsoorten die snel aangroeien. Natuurlijk voldoet een materiaal als trespa, waarvan de kast FLINTER uit de collectie VRIENDEN is gemaakt, niet aan die eisen. Daar staat tegenover dat juist trespa de kast onverwoestbaar maakt. Over een eeuw staat hij nog.”

Wat typeert de meubelen van Studio Parade eigenlijk? "Elk meubel vraagt natuurlijk om een eigen zoektocht”, vindt Paulien, "maar meest kenmerkend is misschien wel dat onze meubelen echt aanwezig zijn in een ruimte en tegelijkertijd dienstbaar zijn. Bij onze ontwerpen draait alles om zorgvuldigheid, esthetiek en verbinden." Een voorbeeld is kast BABEL. "Je kunt de kast afhankelijk van het aantal modules gebruiken als sidetable, tv-meubel, room-divider of boekenkast. Maar BABEL is óók een bijzonder object." Of neem kast PAPERBACK: "Als hij goed gebruikt wordt, zie je de planken bijna niet."

"Clean desk policy!"
PAPERBACK is het meubel waar ze het meest trots op zijn, vertellen Eric & Paulien. "Hij is puur, speels en uit liefde voor boeken ontworpen. Hij dient de inhoud. We worden dagelijks gemaild uit New York met vragen over PAPERBACK." Tafel PHIL, die ze samen met de modulaire kast STUFF ontwierpen voor de  Design Academy Eindhoven, is een ander topstuk. "Clean desk policy!  PHIL heeft boxen en vakken waarin je al je rommel kunt opbergen. Je werkt er aan, je eet er aan, PHIL is functioneel en ook gewoon heel mooi." BABEL, PAPERBACK, PHIL en STUFF zijn verkrijgbaar bij Spectrum.

Gevraagd naar een ontwerper die zij bewonderen, noemen de twee Maarten van Severen. "We zijn lyrisch over zijn ontwerpen. Die man heeft zó zitten studeren op 'de essentie', zijn ontwerpen zijn iconisch, 'for ever'. Dat hoeft zeker niet tot een kaal of zakelijk ontwerp te leiden. Het is beeldhouwen wat hij doet." Wat doen zijzelf anders? "Onze ontwerpen zijn iconisch en hebben tegelijkertijd een speelse twist, zijn harmonieus."

IXXI
In 2015 had minister van Economische Zaken Henk Kamp een origineel cadeau voor de handelsdelegatie  uit China: een IXXI. Het is exemplarisch voor het grote succes van dit wanddecoratiesysteem, inmiddels verkrijgbaar in webwinkels van het Rijksmuseum, Van Gogh Museum, Museo del Prado in Madrid, National Portrait Gallery London, Victoria & Albert Museum en luxe, internationale warenhuizen als El Corte Ingles in Spanje, Lafayette in Parijs en de Bijenkorf.

IXXI is in 2008 bedacht ontworpen door Eric & Paulien in samenwerking met grafisch ontwerper Roel Vaessen, met wie zij al regelmatig samenwerkten voor tentoonstellingen. In opdracht van de Provincie Brabant ontwierpen de drie een meeting point  in de Design Week in Eindhoven. "De provincie op de Design Week, zou dat niet boring  zijn?", zo omschrijft Paulien de verwachte reactie op de aanwezigheid van de provincie in dit centrum van design. Ze besloten met die vooringenomenheid te spelen door, "de truttigheid van ansichtkaarten als uitgangspunt van het ontwerp te nemen". De stand moest modulair zijn, wat betekende dat er goed moest worden nagedacht over de manier waarop de kaarten aan elkaar gekoppeld zouden worden. Dat denkproces leidde tot het welbekende kruisje, dat de basis van IXXI zou worden.

Dutch Design Award-nominatie
"TNO Eindhoven heeft het verbindingsstukje in 3-D geprint, waarmee we alle kaarten aan elkaar konden klikken." Dit ogenschijnlijk eenvoudige kruisje kreeg heel veel aandacht van bezoekers van de Design Week. Kruisjes werden voortdurend gefotografeerd, zelfs 'meegenomen'.  Ook de stand zelf viel op en werd genomineerd voor de Dutch Design Award.

Het succes van IXXI zette Eric, Paulien en Roel aan het denken. Het resultaat? Anderhalf jaar na de brainstorm, in 2010, lanceerden zij de  webshop van IXXI, waar mensen zélf foto's kunnen uploaden om thuis hun eigen IXXI in elkaar te klikken. Hierna ging IXXI zich richten op musea en warenhuizen. Een van de meest recente partners is amusementsgigant Disney, waarvoor IXXI in licentie een collectie maakt. Het succes van IXXI? Paulien: "IXXI is Dutch Design, het is simpel, modulair, heeft kwaliteit en is betaalbaar."
(Meer informatie, zie de website van IXXI)

VRIENDEN
En nu is er VRIENDEN, een nieuw designlabel en tegelijkertijd een innovatief verkoopconcept en sociaal designnetwerk, voortgekomen uit de wens design op een totaal andere manier bij liefhebbers te brengen: zij bekijken de meubelen niet in een traditionele winkel maar bij 'Vrienden', een landelijk netwerk van particuliere kijkpunten, te vinden via online platform en webwinkel vanvrienden.com.  Initiatiefnemers Eric & Paulien menen via deze ongebruikelijke setting - een authentiek en persoonlijk interieur - designliefhebbers een originele experience  te bieden, als alternatief voor het traditionele woonwinkelen.

Door de meubelen direct aan de eindgebruiker te koppelen, blijft de designcollectie bovendien voordelig. Mocht de bezichtiging tot een aankoop leiden, dan ontvangt het kijkpunt een Vriendenfee van 10%. VRIENDEN is het eerste sociale designnetwerk in Nederland.

"LENTE had geen éigen verkoopconcept, VRIENDEN wel. Wij denken dat de traditionele aanpak van retail niet meer werkt. De winkel is een filter tussen ons en de consument en wat wij met VRIENDEN doen is: dit filter wegnemen. We vinden het heel-erg-leuk om te ontwerpen én om creatief te ondernemen. We willen dingen op onze eigen manier doen."

Liset van der Scheer, Floris Hovers
De meubelen en interieuraccessoires van de basiscollectie zijn ontworpen door door Eric & Paulien maar ook door andere ontwerpers die hun sporen hebben verdiend, zoals Liset van der Scheer, Floris Hovers en René Knip. De basiscollectie bestaat uit tafels, stoelen, kasten, bank LOT (het eerste meubel dat voor VRIENDEN werd ontworpen) en diverse accessoires. Eric & Paulien: "Bij LENTE deden we teveel zelf, bij VRIENDEN hebben we een team om ons heen gevormd waardoor wij ons kunnen blijven focussen op het ontwerpen van mooie meubelen.

In september 2016 is VRIENDEN gelanceerd, met het online platform en de webwinkel vanvrienden.com. Designliefhebbers worden ook geïnformeerd via facebook.com/vanvrienden en instagram.com/van.vrienden.

VRIENDEN is gevestigd in het voormalige Groot Ziekengasthuis van Den Bosch, waar de volledige collectie is te zien. Nederland heeft er een nieuw, origineel merk bij.